Cigare et Vin

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Cigare et Vin

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Chuck Wagner conduit une camionnette Chevrolet turquoise Chevy vintage 1967 aux abords de son vignoble de Napa Valley, ses roues font remonter la poussière rouille de Rutherford, une poudre fine à laquelle certains viticulteurs locaux ont attribué des pouvoirs mythiques. "Il a encore sa peinture d'origine ", dit fièrement le vigneron.

Parmi les automobiles, c'est une petite victoire de ténacité au fil du temps, mais si Wagner veut parler de persévérance et d'héritage, il n'a qu'à regarder l'histoire de sa propre famille. Chaque génération a été confrontée à des défis - du tremblement de terre dévastateur de 1906 qui a détruit San Francisco, à la Prohibition, et même à une tentative vicieuse sur la vie du père de Wagner - qui les ont tous séduits par leur vision et leur dur labeur qui ont fait du Caymus Cabernet Sauvignon un des vins rouges les plus révérés de la vallée de Napa.

Vallée de Napa

Wagner est une personne minutieuse qui prête attention aux détails. Le vigneron de 46 ans dirige une partie de la célèbre cave de sa famille, pourtant spartiate, dans la ville de Rutherford, située dans un vignoble en damier. Il suit attentivement l'évolution de chaque barrique de vin de valeur, qui peut se vendre jusqu'à 100 $ la bouteille. "Nous savons que notre Cabernet est spécial", dit Wagner. "Le caractère distinctif est en partie lié au sol et en partie aux techniques de vinification."

La salle des fûts de Wagner, simple mais spacieuse, d'une superficie de 4’500 mètres carrés, est remplie jusqu'au plafond de vin qui mûrit tranquillement. À côté de l'impressionnante structure se trouve un petit bâtiment discret. "C'était notre ancien dépôt à barils ", explique Wagner, ouvrant la voie à un repaire frais, sombre et sans fenêtres qui lui sert maintenant de bureau. Des photos de famille tapissent les murs. Le plafond est recouvert d'une carte topographique tridimensionnelle de la Californie, où Wagner aime à indiquer ce qu'il considère comme les prochaines grandes régions viticoles de l'État. Il parie sur le comté de Monterey et la région de Paso Robles.

L'ancienne cave est aussi un bon endroit pour entreposer les cigares. Une partie importante du bureau de Wagner est occupée par son humidificateur sur mesure, fabriqué par la firme française Elie Bleu. Faisant partie d'une édition spéciale (Bleu n'en a fabriqué que 20 en 1995), celle de Wagner est numéro 15. "Un bon cigare est comme un grand vin", dit-il. "Une fois que tu as fini un verre, tu en veux un autre." La métaphore de Wagner s'exprime avec l'autorité de quelqu'un pour qui le bon goût est un mode de vie. Il fait ensuite une pause comme un enfant dans une confiserie devant sa collection bien rangée de cigares, surtout des cubains.

"Il n'y a rien de tel qu'un cigare cubain ", dit-il en soulevant un Partagas à enveloppe lisse de sa cave à cigares. Des rangées de Bolivars cubains roulés à la main, El Rey del Mundos, Cohibas, Montecristos et H. Upmanns s'alignent soigneusement le long de l'intérieur en cèdre espagnol de la cave à cigares. Visuellement, l'humidor et son contenu sont une démonstration saisissante de la finesse de l'artisanat.

Vallée des vins à Napa

Avant d'acheter sa cave à cigares, Wagner gardait ses cigares éparpillés dans de petites boîtes. "J'avais besoin soit de construire une autre pièce, soit d'acheter une plus grande boîte, se souvient-il. Même si la cave à cigares n'était pas bon marché, elle coûtait moins cher que la construction d'une pièce entièrement neuve. Il l'avait déjà fait il y a des années pour faire de la place pour plus de barriques de vin.

L'histoire de la montée en puissance de Caymus Vineyards fait partie du phénomène du vin appelé Napa Valley, un endroit singulier si bien adapté à la viticulture que presque chaque centimètre de la vallée de 45 kilomètres de long semble être réservé aux vignes. Le caractère unique de Napa est évident depuis longtemps ; à la fin des années 1800, plus de 150 vignobles ornaient la vallée. Certains, comme le puissant Inglenook, faisaient des vins qui n'étaient pas seulement destinés aux villes comme San Francisco et New York, mais aussi à l’Europe, où ils gagnaient des concours de vins et l'attention de nombreux consommateurs curieux.

Cependant, la prohibition a presque tué l'industrie vinicole californienne. Lorsque Robert Mondavi a ouvert son vignoble éponyme en 1966 (quelque 33 ans après l'abrogation de la Prohibition) à peine six vignobles de la vallée de Napa avaient des vins distribués à l'échelle nationale. Aujourd'hui, quelque 240 vignobles parsèment la vallée, produisant des vins dont la réputation est aujourd'hui irréprochable.

Dans la vallée de Napa, le Cabernet Sauvignon est roi. Ce raisin rustique, transplanté à l'origine sur les sols graveleux de Bordeaux, est bien arrivé dans son pays d'adoption en Californie. La saison chaude et sèche et les sols rocheux et rouge de Napa donnent des raisins très variés. On peut dire sans risque de se tromper que les meilleurs vignerons de la vallée produisent des vins offrant puissance et richesse. Ce que leurs homologues français n'ont pas l'habitude d'obtenir. "Nous continuons à regarder Bordeaux “pour nous inspirer", dit M. Wagner. "Mais nous n'essayons pas d'imiter ce qu'ils font là-bas. Nous essayons de faire du vin à notre façon."

raisin de Napa

Le style Caymus a évolué avec le temps. Le vignoble luxuriant de 73 hectar qui produit le Cabernet Sauvignon Caymus Special Selection complexe et dynamique est planté sur des terres autrefois consacrées principalement aux noix et aux prunes pour la fabrication de pruneaux.

Le grand-père alsacien de Chuck Walker, Charles, est arrivé en Californie en 1885. Il s'est installé à San Francisco pour travailler dans une brasserie.

C'est Charlie qui a vu pour la première fois l'importance de faire du vin à Caymus. Avec ses marges bénéficiaires plus élevées, le vin pouvait amener l'agriculture à un niveau plus lucratif que la viticulture traditionnelle et aussi ramener son fils à la maison. Chuck a mordu à l'hameçon. Il quitte l'école et rejoint son père à la nouvelle cave de Caymus, du nom d'un village indien autrefois situé près du vignoble. "Chuck ne connaissait pas vraiment le vin à l'époque", dit Charlie. "Je ne pense même pas qu'il s'en souciait beaucoup." Mais cela allait changer à mesure que le jeune Wagner améliorait ses compétences en matière de dégustation et de vinification. "Vous voyez le résultat aujourd'hui, dit fièrement son père.

Néanmoins, les premières années à la cave de Caymus ont été difficiles. "C'était hideux", se souvient Chuck. Les conditions étaient déplorables. L'équipe père et fils a commencé avec un concasseur de raisin manuel et trois fermenteurs à cuve en séquoia rouge. Ils ont acheté des barriques usagées à Beaulieu Vineyard et Inglenook. "Nous étions comme des clowns. Nous n’allions même pas en ville pour acheter un bon tournevis ", se souvient Chuck en souriant. Lui et son père préféraient fouiller autour de la propriété à la recherche de vieilles pièces et d'outils. Après tout, c'est une tradition ancestrale pour les agriculteurs. "J'avais honte de dire à mes amis ce que nous faisions. Comment pourrions-nous rivaliser avec les grands noms de l'époque, comme Charles Krug et Spring Mountain ?"

Travigne Napa

Les Wagners ont fait du bon vin tout seuls, surtout en 1973 et 1974. En 1975, ils ont engagé Randy Dunn pour les aider à la cave pour leur quatrième millésime. "À cette époque, la vinification à Caymus se faisait aléatoirement et au petit bonheur la chance ", se souvient Dunn. "Charlie était un fermier." La tradition familiale de vinification ne les avait pas entièrement préparés à une entreprise commerciale.

Dunn, qui est resté à Caymus pendant 10 ans de plus et qui fabrique maintenant son propre Dunn Cabernet, était un entomologiste (un zoologiste qui étudie les insectes) qui avait également étudié la vinification et la biochimie à l'Université de Californie à Davis. Avec l'aide des connaissances scientifiques de Dunn et l'aide de divers viticulteurs locaux, Caymus a perfectionné ses techniques de cave tout en développant le style lisse et élégant qui fait aujourd'hui sa réputation. "Cette décennie avec Randy Dunn a été notre grande période d'apprentissage ", dit Chuck Wagner aujourd'hui.

Dunn croit que le secret de son succès et de celui de Caymus réside en grande partie dans la haute qualité des matières premières de chaque cuverie, leurs raisins Cabernet. "Nous ne faisons rien de spécial dans la cave, dit-il modestement. "Nous avons la chance d'avoir de bons fruits." Étant donné les critiques toujours favorables du Wine Spectator de Caymus Cabernets remontant à 1973, l'hypothèse de Dunn sonne juste.

Caymus a fait 250 caisses de Cabernet Sauvignon en 1972, son premier millésime, et a vendu le vin pour 4,50 $ la bouteille. Le millésime 1994, le plus récent, coûte 36 $ ; le Caymus Special Selection, un vin de réserve à production limitée produit exclusivement à partir des vignes de la maison, pèse 100 $, et la production totale de vin (qui comprend aussi des vins comme le Sauvignon Blanc) est maintenant d'environ 70 000 caisses. Les chiffres n'incluent pas les autres entreprises viticoles situées au sud dans le comté de Monterey et à Paso Robles. Chuck exploite un vignoble de 100 hectar à Monterey appelé Mer de Soleil, où il produit un Chardonnay richement texturé. Un partenariat plus récent avec les producteurs de Paso Robles, la famille Hope, produira un vin de table rouge appelé Treana, fait de Syrah, Cabernet Sauvignon, Merlot et Sangiovese. Chuck se penche et prend une bouteille de son Cabernet Sauvignon. Puis, avec un petit sourire en coin, il saisit dans un tiroir un tire-bouchon. Le tiroir en est rempli. Il ne tarde pas à me vanter les qualités de ses tire-bouchons qu’il commande sur un site français où il dit trouver les meilleures Tire-Bouchons possible. Selon lui, pour déguster une bonne bouteille, il est primordial de se procurer les bons accessoires pour l’ouvrir et apprêter le vin. Il est fini le temps où il bricolait ses propres outils avec le matériel déniché autour de sa propriété.

Tire-bouchon à levier

Avec le recul, Chuck dit : "On a fait de gros efforts, et on n'a pas arrêté." Son expansion en Californie du Sud vise à assurer non seulement sa sécurité économique, mais aussi celle de ses quatre enfants. "Quand on vient d'humbles débuts, on ne veut pas revenir en arrière ", ajoute-t-il.

Bien que le travail acharné soit clairement un facteur de succès pour la famille Wagner, elle a eu la chance de posséder un terrain de choix à une époque où le cabernet de Californie était sur le point de décoller. Au début des années 1970, la Californie était mieux connue pour ses vins Gallo et Paul Masson que pour ses principaux cépages.

Un tournant s'est produit en 1976, lorsqu'un concours a été organisé à Paris, opposant un groupe de Cabernets et de Chardonnays californiens aux célèbres châteaux et Bourgognes bordelais. Lors de la désormais célèbre Dégustation de Paris, la Californie a carrément frappé les Français, au grand chagrin des juges français, qui avaient goûté "à l'aveugle", sans connaître l'identité des vins. Un article du magazine Time sur la dégustation a propulsé la Californie, et la vallée de Napa en particulier, sur le devant de la scène.

vallée de Napa

Stag's Leap Wine Cellars, à quelques kilomètres de Caymus (qui a également participé à la Dégustation de Paris), s'est classé premier parmi les vins à base de Cabernet. Son Cabernet Sauvignon 1973 a battu des châteaux français aussi prestigieux que Mouton-Rothschild et Haut-Brion. Warren Winiarski, propriétaire de Stag's Leap, explique que le mot " balistique " a été utilisé pour décrire l'effet de la dégustation de Paris sur la réputation et les ventes de son propre vin. "Les gens n'ont jamais cessé de parler de l'événement."

Étant donné la capacité inhérente de Napa Valley à cultiver du Cabernet Sauvignon extraordinaire, il n'est pas étonnant qu'un court trajet en voiture de Caymus ou des Stag's Leap Wine Cellars mène les amateurs de vin à de nombreux producteurs exceptionnels de Cabernet : Mondavi, Opus One, Dominus, Dunn, Diamond Creek, Spottswoode, Chateau Montelena, Silver Oak, Heitz, Shafer--les noms tombent sur la langue aussi facilement que les vins. La vallée viticole de Napa et les montagnes environnantes offrent toutes deux des conditions optimales pour extraire de ce raisin assertif et dominant des saveurs exquises et durables.

Les grands vins ont apporté encore plus de croissance à la vallée, et Napa est maintenant bien loin de la région agricole endormie où le grand-père de Chuck Wagner s'est installé en 1906. Les villes de Yountville, Sainte-Hélène et Calistoga offrent des boutiques et des restaurants branchés qui accueillent une foule de voyageurs qui ont choisi cette région comme destination numéro un pour leur vin.

Pourtant, la précieuse monoculture de Napa ancre en toute sécurité les airs cosmopolites de la région dans son patrimoine agricole. Marchez dans Tra Vigne, par exemple. Ce restaurant italien raffiné de Sainte-Hélène conserve un aspect résolument local sur son excellente carte des vins, n'ajoutant qu'un clin d'œil respectueux aux vins d'Italie.

Sur les murs sont accrochées des photographies des premiers colons de Napa Valley. Une image du début du siècle montre un beau groupe de vignerons, dont l'un était directeur général à l'époque de la célèbre cave d'Inglenook. (Inglenook a produit certains des plus grands Cabernet Sauvignon de Napa avant que son nom ne soit associé à une marque de cru dans les années 1970. Le cinéaste Francis Ford Coppola est maintenant propriétaire de la propriété Inglenook, qui a été plantée pour la première fois en 1879 par Gustav Niebaum, un capitaine finlandais et commerçant de fourrures. Il s'appelle maintenant Niebaum-Coppola Estate.) Le directeur général d'Inglenook, Lafayette Stice, sourit à la caméra. Originaire d'Écosse, Stice s'est rendu à Napa, où il a épousé une jeune fille du coin, Sarah Belle Turner. Leur petite-fille, Lorna Belle, a épousé Charlie Wagner et a ensuite donné naissance à Chuck. Maintenant, quand Charlie ou Chuck mange à Tra Vigne, il peut commander le vin de sa famille tout en regardant un morceau de l'album photo de famille. 

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Tenant un Partagas soigneusement brûlant, Chuck est reconnaissant pour sa fortune et celle de sa famille, durement gagnée. Il sait que cela repose sur le succès continu de Caymus Cabernet Sauvignon. En 1993, considéré comme une année faible à Napa Valley, Chuck a décidé que la qualité n'était pas assez élevée pour sortir un Cabernet Special Selection. Les meilleurs lots du millésime ont été déclassés et assemblés dans le Cabernet régulier. C'était une décision difficile, mais qui a préservé l'intégrité de l'étiquette.

Chuck accorde la même importance à la qualité des cigares qu'il fume. "Un centimètre d'une mauvaise feuille de tabac, et tu dois le poser." C'est pour ça qu'il préfère les cigares cubains. "Je ne sais pas si d'autres régions de cigares trouveront la magie de Cuba", soupire-t-il, mélancolique.

Néanmoins, Wagner apprécie la variété dans la fumée. "Je ne connais personne qui n'aime qu'un cigare ou qu'un vin." Où trouve-t-il ses Cubains ? "Tout le monde a ses sources ", répond le vigneron en toute circonspection. "Je ne les fume pas tous les jours, mais j'en profite régulièrement."

Avec Napa Valley en toile de fond, la fumée régulière de Chuck Wagner ferait l'envie de la plupart des amateurs de cigares. "Mon souvenir préféré est celui d'un Montecristo n°2, un torpedo, dit-il. Le vigneron décrit une soirée tranquille sur son porche près du vignoble qui a été si bon pour lui. L'air frais de la nuit, les vignes qui murmuraient et l'histoire sous ses pieds coïncidaient avec les saveurs du torpedo qui brûlait doucement. "C'était vraiment un super cigare", se souvient-il. "Un peu comme cette grande bouteille de Bourgogne qu'on ne trouve jamais." De toute évidence, Wagner a trouvé sa place dans le monde du vin. Elle aussi est remplie de superlatifs.


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